Evolución humana

Hace tiempo que la teoría de la evolución de Darwin caló en nuestra sociedad, aceptándo el hecho de que los organismos no son fijos ni inmutables, sino que cambian con el paso del tiempo: evolucionan. Así, se forman nuevas especies, que a su vez irán dando lugar a otras nuevas, a no ser que se extingan. Lo que fue más complejo de aceptar, y sigue habiendo gente que no lo hace, es que el ser humano también se originó así. Y aún peor, aceptar que viene del mono. El ser humano, también conocido como Homo sapiens, es un mamífero placentario del orden de los Primates y de la familia de los Homínidos, junto con los chimpancés (Pan troglodytes), los bonobos (Pan paniscus), los gorilas (Gorilla sp) y los orangutanes (Pongo sp), siendo las dos especies del género Pan las más cercanas al género Homo (las diferencias genéticas son del 0’27% con los chimpancés).

La evolución de nuestra especie es muy compleja y aún no está muy clara, ya que a menudo se descubren nuevos fósiles, y su interpretación no es fácil (gajes que tiene la paleontología). Se cree que los primeros homínidos bípedos (conocidos como “homíninos”) aparecieron entre hace 7 y 4’5 millones de años. Del que no se tiene dudas de que era un homínido bípedo es del género Australopithecus, que vivió entre 4 y 2’5 millones de años atrás, y del cual salió el ser humano (a parte del género Paranthropus). Cabe decir que estas especies vivieron en África, donde ocurrió el origen del género Homo. Los principales yacimientos paleontológicos se encuentran entre Chad, Etiopía y Sudáfrica.

Llegando al género Homo, las primeras especies fueron Homo habilis y Homo rudolfensis, en África oriental hace 2’5-1’8 años. La siguiente especie fue Homo ergaster, de hace 1’8 millones de años, aunque se suele incluir dentro de Homo erectus, de la misma época, y que fueron los primeros en salir de África, formándose dos ramas, una que viajó a Europa y la otra a Asia, y de la cual salieron distintas especies.

Pero el punto importante de la evolución humana, se volvió a centrar en África: el fósil más antigua atribuido a Homo sapiens data de hace 200.000 años en Etiopía. Mientras, en Europa evolucionó el Homo neanderthalensis hace 230.000 años, y en Asia el homínido de Denisova, hace 40.000 años en los montes Altái, en el centro del continente (aunque se cree que es más antiguo).

A partir de aquí, el Homo sapiens se fue expandiendo y reemplazando todas las especies del género Homo, hasta quedar completamente solo.

Pero has dicho que fue una evolución compleja… Y aquí parece fácil.

Lo parece, pero lo he simplificado muchísimo. Si queréis más información podéis visitar la página de Wikipedia que he puesto en las referencias.

Lo que sí voy a comentar son cuatro hechos:

  • La presencia de Homo floresiensis. Es un caso enigmático, porque desciende de los Homo erectus que migraron a Asia (se ha descubierto en la isla de Flores, en Indonesia), pero vivió hasta una edad muy reciente (12000 años), ¡siendo contemporáneo del ser humano moderno durante su poblamiento del sudeste asiático! (Homo erectus desapareció hace 300.000 años).
  • Los fósiles del género Homo en Dmanisi, Georgia tienen a los paleontólogos excitados y confundidos. Los distintos cráneos presentan características modernas y primitivas, haciendo pensar que podría ser Homo habilis, Homo rudolfensis u Homo erectus. La antigüedad de los fósiles, 1’8 millones de años, demuestra que el género salió de África poco después de su aparición. Los descubridores, creen que se trata de la forma antigua de Homo erectus, también conocida como Homo ergaster.
  • Los últimos hallazgos del excelente yacimiento de Atapuerca, han revelado el ADN humanos más antiguo (400.000 años)  y ha permitido ver que el fósil a quien pertenece el ADN estaba emparentado con los hombres de Denisova.
  • El análisis del ADN de un fósil de Homo neandertalensis, comparado con ADN de hombres de Denisova, otro neandertal y 25 Homo sapiens, ha permitido ver que ha habido entrecruzamiento entre estas tres especies y otra desconocida.

¿Es complicada o no, esta evolución? Estos hechos nos hacen pensar que aún queda mucho por saber y descubrir. Pero podemos deducir un par de cosas: podría ser que todos los humanos antiguos solo sean distintas formas de Homo erectus, es decir, la misma especie pero con pequeñas diferencias anatómicas (como pasa con las distintas poblaciones de Homo sapiens); y podría ser que el ser humano actual, no sea exclusivamente Homo sapiens, sino un híbrido de 4 especies emparentadas entre sí. Ahora, también podría ser que lo que acabo de decir no sea así.

Es la gracia de la ciencia y, en este caso, de la paleontología. Al encontrar solo huesos, solo puedes diferenciar organismos a partir de estos, de manera que en vez de especies, se habla de cronoespecies (formas fósiles separadas en el tiempo) y morfoespecies (formas fósiles de la misma época, pero con diferencias morfológicas).

¿Y qué características obtuvo Homo sapiens, con respecto el resto de homínidos?

Pues muchas y muy distintivas:

  1. tuvo que modificar la pelvis para poder andar, cambiando de una superficie plana a una superficie en forma de vasija (cosa que también implico cambios en el parto y en las crías… digo, niños);
  2. perdió la movilidad del dedo gordo del pie para poder tener una superficie estable para andar;
  3. cambió la proporción de las extremidades, pasando de unos brazos más largos que las piernas a unas piernas más largas que los brazos;
  4. modificó la estructura de la caja torácica, ya que no necesitaba tanta musculatura en la parte superior del tronco;
  5. y lo más importante: cambió la morfología craneal. La cara se hizo más plana y con rasgos más suaves, el cráneo aumentó de tamaño y se abombó, dejando espacio para un cerebro mayor, y el agujero donde se unen la médula espinal y el cerebro (foramen magnum) se movió justo debajo del cráneo, cosa que permitió una postura totalmente erguida.

De esta manera podéis ver que la evolución del ser humano ha implicado ciertos cambios anatómicos. Pero también ha implicado cambios intelectuales, pero de esto hablaré en próximos TALKs.

DH

Referencias:

Agencia SINC. (2013) “El ADN humano más antiguo aparece en Atapuerca”. Agencia SINC, 4 de diciembre.

Nieves, J.M. (2013) “Los humanos éramos cuatro especies que se aparearon entre sí”. ABC, 18 de diciembre.

Rivera, A. (2013) “Un nuevo cráneo agita el debate de la evolución humana”. El País, 17 de octubre.

Wikipedia. “Evolución Humana”. Visitado el 21 de enero de 2014

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2 comentarios el “Evolución humana

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