Coloreando fósiles con sus pigmentos

Creo  que esta es la última noticia que me queda de las que me leí para completar el análisis de la ciencia en la prensa con un anexo: el descubrimiento fósiles tan bien preservados que contienen trozos de piel.

Este fantástico hallazgo puede permitir otro aún de más espectacular: saber exactamente el color de especies que murieron hace millones de años. De este modo, se podría llegar a conocer el aspecto real de las especies extinguidas, dando más pistas sobre su ecología y hábitos, tal y como pasa con los animales actuales. En el caso concreto del descubrimiento, se conocería el color de una tortuga (un pariente fósil de la tortuga laúd), un ictiosaurio y un mosasaurio, todos ellos animales marinos.

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Representación de dos individuos de una especie de ictiosaurio. «Platypterigius kiprjanov2» por Creator: Dmitry Bogdanov – dmitrchel@mail.ru. Disponible bajo la licencia CC BY 3.0 vía Wikimedia Commons.

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Fósil de una especie de ictiosaurio. «Harpoceras & Ichtyosaure (p)» por Didier Descouens – Trabajo propio. Disponible bajo la licencia CC BY-SA 3.0 vía Wikimedia Commons.

Y esto se debe a la presencia de una de las sustancias que dan color a las células de la piel: la melanina. Esta sustancia actúa como pigmento y es la causante del color de piel de las personas, por ejemplo. Los africanos tienen un alto contenido de melanina, mientras que los europeos tienen un bajo contenido: de ahí una piel más oscura o una más blanca (la diferencia principal es el tipo de melanina: eumelanina VS feomelanina). Además, la radiación ultraviolada estimula su producción, de ahí el bronceado que todo el mundo quiere conseguir en verano.

Velociraptor dinoguy2.jpg

Actual representación de un Velociraptor. «Velociraptor dinoguy2» por Matt Martyniuk – image from http://en.wikipedia.org/wiki/ Image:Velociraptor_dinoguy2.jpg. Disponible bajo la licencia CC BY 2.5 vía Wikimedia Commons.

Pero ésta no es la primera vez que se consigue saber (o intuir) el color de unos animales fósiles (y no me valen los dinosaurios de Jurassic Park, que por muy bonitos que fueran, es totalmente inventado). Se han conseguido identificar pigmentos en la plumas fósiles de pájaros y dinosaurios (sí, los dinosaurios tenían plumas, como Velociraptor), todos ellos melanosomas (las estructuras que contienen melaninas). Incluso se cree que la presencia de color en las plumas permitió una mayor tasa metabólica en los dinosaurios que dieron lugar a las aves, debido a la diversidad de melanosomas (1).

Aun así, la reconstrucción de los colores podría no ser correcta, ya que un estudio llevado a cabo por investigadores de la Universidad de Yale replicó las condiciones de presión y temperatura que experimentaban los melanosomas cuando se fosilizaban. El resultado fue que cambiaban de estructura y podían inducir a error en la interpretación de su color.

De esta manera, podría ser que aún no supiéramos cuál es el color de los animales fósiles…

DH

 

Referencias:

(1) Li, Q.; Clarke, J.A.; Gao, K.Q. et al. (2014) “Melanosome evolution indicates a key physiological shift within feathered dinosaurs.Nature, doi:10.1038/nature12973

 

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