Os presento… la Evolución

Con el TALK de hoy empiezo una serie de entradas sobre evolución, en las que trataré diferentes aspectos de este campo de la biología, centrándome sobre todo en la evolución de los vertebrados. Y para empezar, no hay mejor manera que explicar qué es la evolución, el origen de su comprensión y su implicación en la sociedad.

El concepto

La evolución es el proceso natural por el cual las especies cambian a lo largo del tiempo, formando nuevas especies. A lo largo de la historia ha habido muchos científicos que han pensado en la evolución de las especies, en el cambio de unas hacia otras: desde la Grecia y Roma antigua (Anaximandro, Lucrecio) hasta el siglo XIX (Darwin y Wallace), pasando por sus inmediatos predecesores (Lamarck, Erasmus Darwin).

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El padre marginado de la evolución: Alfred Russel Wallace. Fuente: Flickr

Darwin y Wallace fueron los creadores de la teoría de evolución que nos ha llegado hoy en día (aunque se ha pulido desde 1859, año en que se publicó El Origen de las Especies). Desde entonces, la teoría de la evolución y su corriente, el evolucionismo, se han convertido en toda una teoría que, a vistas de quien no es científico, parece inamovible.

Charles Darwin

Estatua del padre más conocido de la evolución: Charles Darwin. Fuente: Flickr

Pero como acabo de comentar, la teoría original se ha pulido, de manera que ahora se llama teoría sintética de la evolución o neodarwinismo. La diferencia principal (respecto a la original) radica en el conocimiento de los genes y su transmisión. Esta modificación se hizo a raíz del redescubrimiento de los trabajos de Mendel con los guisantes, sobre la herencia de los caracteres genéticos de una generación a otra.

Como toda teoría científica, se sigue estudiando para pulir o refutar detalles (aún no se ha encontrado un trabajo que refute la evolución por completo… aunque mucha gente religiosa diga lo contrario). Dos ejemplos de lo que estoy diciendo son estos dos artículos:

  1. Un estudio en lagartos confirma la idea de Darwin que en islas sin depredadores, los animales son más mansos. Reconozco que no tiene mucho que ver con la teoría de la evolución en sí (aunque la evolución ha actuado para que los animales sean así), pero sí que tiene que ver con lo de que se confirman o rechazan trabajos anteriores, como este sobre un trabajo previo de Darwin. Cabe decir que ese trabajo de Darwin salió a raíz de su visita a las Islas Galápagos, las cuales le dieron la base de sus ideas sobre evolución.
  2. Otro estudio desafía el mecanismo que propuso Darwin para la evolución. El naturalista inglés dijo que la competencia era el motor de la selección natural (simplificado en la controvertida frase “la supervivencia de los más aptos”), mientras que este estudio muestra que las especies han evolucionado por otro mecanismo que no es la competencia.

Los mecanismos

Creo que llegados a este punto, es necesario diferenciar evolución y selección natural. La primera ya se ha definido, y la segunda es el mecanismo por el cual los cambios ocurridos son seleccionados y transmitidos a las siguientes generaciones. Es decir, la selección natural está relacionada con la supervivencia y es el mecanismo principal por el que actúa la evolución.

Pero la selección natural no es el único mecanismo generador de especies. A raíz de la modificación de la teoría por los trabajos de Mendel, se tuvieron en cuenta los cambios genéticos no producidos por la selección natural, como son las mutaciones, la deriva genética y la migración.

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El árbol de la vida actual, tal y como es gracias a la evolución. Fuente: Flickr

Normalmente, la gente asocia directamente los cambios genéticos a las mutaciones aleatorias, pero son solo uno de los mecanismos. Estas mutaciones son adversas e, incluso letales, en la gran mayoría de casos. Pero, en ocasiones, algunas de ellas son neutras o beneficiosas. En estos casos, la supervivencia del individuo que ha sufrido la mutación puede mejorar, cosa que le permite reproducirse y dejar más descendencia, que llevarán su mutación beneficiosa.

Respecto a la deriva genética, actúa de manera que varía al azar la frecuencia de determinados genes dentro de una misma población, cosa que en distintas poblaciones de una misma especie puede llevar a diferencias genéticas. Y respecto a la migración (o flujo genético), actúa como la transferencia de genes entre poblaciones, permitiendo la entrada y la salida de variaciones genéticas entre ellas.

Visto así, da la sensación que es solo la genética la que actúa, sin importar dónde vive la especie. Y no es así. El ambiente afecta y mucho. Las especies se deben adaptar al ambiente para sobrevivir, aunque hay casos en que es el ambiente el que se adapta a las especies (la liberación de oxígeno en la atmósfera gracias a la aparición de las primeras bacterias fotosintéticas).

El enfoque social

Lo que no es correcto de ninguna manera es pensar que la evolución es un proceso dirigido, lineal y creador de complexidad. Todo se debe al azar. Que se haya producido un aumento de la complejidad en las especies se debe completamente a la selección de unas características que surgieron al azar. Y debe quedar claro que no tiene ningún fin: la evolución no existe para crear al ser humano (y mucho menos que hay habido alguien que definiera las líneas por donde debía ir).

Evolution of stupidity

Diseño Inteligente: intento de seguir considerando a Dios el creador… Fuente: Flickr

Desafortunadamente, el ser humano ha interpretado mal el sentido de la evolución y en su egocentrismo, muchas personas creen que somos el final de la evolución, la especie suprema, que está por encima de las demás. Y también ha interpretado mal la selección natural: ha convertido la supervivencia de los más aptos en una carrera por ser el más exitoso, el más despiadado y el que más pisa a los demás.

Es cierto, que no todo el mundo es así, pero una gran mayoría sí. Y aquí radica el punto que inicio de la extinción de los humanos. Y no lo digo por ser un tremendista apocalíptico, sino por el proceso natural de especiación y extinción relacionado con la evolución: unas especies duran más, otras menos, pero todas aparecen, viven y se extinguen. Y no somos una excepción.

DH

 

PD: reconozco que esta entrada era necesaria, habiendo hablado sobre el tema en más de una ocasión y teniendo una categoría propia.

PD2: si os gusta el blog, buscadme en Facebook (Divulgador Herbívoro) y en Twitter (@letstalkciencia). Allí voy colgando más cosas relacionadas con la ciencia.

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2 Comments on “Os presento… la Evolución

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