Os presento… las Aves

Esta cuarta entrega sobre evolución se centra en los únicos dinosaurios existentes. Digamos que es una continuación de la entrada sobre dinosaurios de la semana pasada, porque voy a explicar la evolución de las aves: de qué grupo vienen, cómo adquirieron plumas, cuándo y cómo empezaron a volar.

Actualmente hay una corriente principal, que las aves vienen de los dinosaurios, que gran parte de los científicos creen y que está empezando a calar en el público no especializado. Pero hace cosa de unos meses, apareció un trabajo que mostraba una evolución totalmente diferente y que comentaré más abajo.

Hijas de los lagartos terribles

Cada vez es más aceptado que las aves vienen de los dinosaurios. De los dinosaurios de dos patas y carnívoros: Tyrannosaurus rex, Velociraptor, Dilophosaurus (que no escupía veneno ni tenía ese collarín que aparece en Jurassic Park), Spinosaurus, etc. Este grupo se llama Terópodos. De ahí es de donde vienen las aves.

De hecho, hay quien dice que “despertando” algunos genes de las aves, podríamos volver a tener dinosaurios. Pero bueno, esto tiene más pinta de ciencia ficción que otra cosa.

Pero volviendo a la ciencia conocida, hay unas cuantas cuestiones que deben ser aclaradas. Porque seguro que pensaréis que un Tiranosaurio no se parece mucho a una golondrina…

Cuando se habla de evolución, hay que imaginarlo todo como una historia donde cada cosa pasa seguida de otra y, en casos puntuales, unas cuantas a la vez o muy seguidas. En el caso de las aves hay que tener en cuenta que pasaron 50 millones de evolución de años hasta que apareció la que se considera la primera ave: Archaeopteryx.

En esos 50 millones de años, los grandes carnívoros se fueron “pajarizando”: empezaron a disminuir su tamaño, empezaron a desarrollar plumas complejas, fueron más ágiles, aprendieron a trepar a los árboles y finalmente aprendieron a planear (lo del vuelo de verdad viene un poco después). Todo fue gradual, no hay un momento en que digas: esto dinosaurio, esto ave.

No es como cuando tienes que sexar moscas en la universidad: mosca macho, mosca hembra, mosca hembra, mosca macho… uy mira, una hembra virgen. No, eso no fue así. (Y los biólogos teníamos que hacer esto en clase de genética. Así que si algún día necesitáis a alguien para sexar moscas, llamadme, soy muy bueno).

trex-arch-golo

De izquierda a derecha: representaciones de Tyrannosaurus rex y Archaeopteryx y foto de una golondrina. Fuentes: Matthew Paulson, Babbletrish y Agustín Povedano

Otra vez he desvariado. Aves, hijas de los dinosaurios. (Dejad de pensar porqué teníamos que sexar moscas).

Plumas prevuelo

No sé si os habéis fijado, pero he mencionado que las plumas fueron evolucionando con los dinosaurios. Esto implica que aparecieron antes que las aves y su función inicial no fue volar. Se cree que su función primaria fue de aislante térmico o, incluso, de atrayente sexual para conseguir pareja.

De hecho, se han encontrado fósiles con plumas, o al menos, estructuras que parecían plumas simples, que no pertenecían a los Terópodos. Dos de ellos pertenecían al grupo de los ornitisquios: Psittacosaurus (pariente de Triceratops) y Kulindadromeus; y el otro pertenecía a un pterosaurio (Sordes pilosos).

Esto podría implicar que todos los dinosaurios llegaron a tener plumas (aunque en la mayoría de fósiles no se hayan conservado) y que incluso fuera un carácter compartido entre dinosaurios y pterosaurios. Pero también es verdad, que se podría deber a una convergencia evolutiva, sin ninguna relación entre ellos.

Representación de Kulindadromeus. Hecha por Andrey Atuchin. Fuente: ABC

Entonces, si las plumas y el vuelo no son exclusivos de las aves, ¿qué tienen de exclusivo? Pues básicamente características óseas son las que definen las aves. Pero también encontramos la ausencia de dientes (aunque algunos fósiles presentan), la endotermia (recordemos que la semana pasada comenté que los dinosaurios parecían ser mesotermos) y una reducción de la velocidad de crecimiento (los dinosaurios crecían muy rápido).

A todo esto, se considera que la primera ave fue Archaeopteryx, tal y como he mencionado antes. Pero no todos están de acuerdo en considerarlo la primera ave, ya que presenta características que no son de aves. Algunos científicos consideran que las aves empezaron con los pájaros que vemos hoy día (incluyendo también los que no vuelan). Otros separan aves de pájaros (siendo los pájaros un grupo concreto de las aves). Sea como sea, es un tema de discusión y os dejo decidir dónde está el inicio por vosotros mismos.

filogènies

Clasificaciones de las aves: las dos superiores son las clasificaciones clásicas, donde las aves son dinosaurios, aunque sus relaciones internas difieren según los científicos; abajo es la clasificación donde se propone que las aves son arcosaurios pero no dinosaurios. Fuente: Czerkas & Feduccia, J Ornithol.

La propuesta alternativa

Pero todo esto que os acabo de explicar podría ser falso. Al principio del TALK de hoy, he comentado que hace unos meses apareció un nuevo estudio que proponía una evolución completamente diferente.

Se basaba en los fósiles de un animal llamado Scansoriopteryx, el cual hasta el momento era considerado un antecesor de las aves, dentro de los terópodos, formando un grupo con otro fósil llamado Epidexipteryx.

Este nuevo estudio decía que Scansoriopteryx presentaba características típicas de arcosaurios arbóreos y no de saurisquios derivados, de hecho ni de dinosaurios (recordemos que los dinosaurios forman parte de los arcosaurios y están separados en saurisquios, donde están los terópodos, y ornitisquios). Esto implicaría que quizá las aves no sean realmente dinosaurios, sino formas derivadas de arcosaurios primitivos.

Pero es más, el estudio sugiere que todos los terópodos serían formas derivadas de esos arcosaurios arbóreos y que perdieron la capacidad de volar con el tiempo. Así, las aves no serían la forma más derivada, sino la forma más primitiva de los terópodos.

Con el tiempo se verá si otros estudios apoyan esta hipótesis o no. De momento no se puede decidir si es cierta. A mí me surgen algunas dudas, francamente.

DH

PD: muchos de la información mostrada aquí provienen de un trabajo que hice en mi primer máster. Si os interesa saber de dónde he sacado la información, estaré encantado de daros la bibliografía correspondiente.

PD2: el estudio final que cambia la evolución de las aves es el siguiente: Czerkas, S.A. & Feduccia, A. (2014) “Jurassic archosaur is a non-dinosaurian bird” J Ornithol, DOI 10.1007/s10336-014-1098-9

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2 Comments on “Os presento… las Aves

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