Lo que nos comunican sobre la conservación

Nota: Antes de ir al tema, me gustaría anunciaros la creación de Principia, una nueva revista online (organizadora del SciFest de Cuenca que ya promocioné). Esta revista pretende explicar la ciencia de otra manera, acércandola a todo el mundo de una manera fácil de comprender y que cautive. Tengo el honor de poder colaborar en ella, así que ya os iré avisando cuando salgan nuevas entradas. De momento, disfrutad con lo que hay publicado. Y como decimos: “una nueva manera de contar la ciencia, la NUESTRA“.


Siguiendo la temática de conservación que empecé la semana pasada y que continué el lunes con el cuento, hoy me interesa comentar un poco de manera general el momento actual de la biodiversidad y la conservación, haciendo un repaso por las noticias, entradas y vídeos que he ido recopilando estos meses.

Para empezar, es mejor saber a qué nos estamos enfrentando, cuál es la situación descrita por los científicos y transcrita por los periodistas.

Según The Guardian, se ha perdido la mitad de la fauna en los últimos 40 años. No en especies, sino en individuos (como bien se avisaba, y yo trascribí el miércoles pasado, en uno de los artículos del monográfico de Science en julio).

El mayor porcentaje de pérdida se lo llevan las especies de agua dulce, situándose en el 75%. Las causas de la disminución de fauna se deben principalmente a la degradación/pérdida del hábitat y a la explotación.

Estos datos se pueden traducir en la huella ecológica que deja el ser humano en el planeta, concretamente, con el número de planetas necesarios para abastecer a los humanos de la Tierra (por ejemplo, USA necesita 4 Tierras para mantener su población).

Barrens

La Tierra podría ser un páramo yermo si la tendencia
sigue igual. Foto hecha por Nicholas A. Tonelli

Para refrendar esta disminución, y ampliarla también a la flora, en La Vanguardia salió una noticia en la que, según los científicos participantes en el estudio, la tasa de extinción actual es 1000 veces superior a la normal. Y ésta llegaría a ser 10000 veces superior. Creo que no es necesario decir porque estamos en la 6ª gran extinción en masa de la historia de nuestro planeta.

La Agencia SINC pone la guinda en el pastel en este repaso general al noticiar un estudio en el que la conclusión es que la distribución de las especies se reducirá más de lo esperado por el cambio climático debido a las barreras geográficas y antropomórficas. Esto dificultará que las especies puedan migrar y deban permanecer en sus sitios actuales. Así, dependerán de su capacidad de adaptación si resisten o se extinguen.

Dejando de lado el panorama general, me quiero centrar en otra noticia de La Vanguardia y en un pequeño artículo (“The empty forest” por Erik Stokstad) que salió en el citado número de Science:

  1. La necesidad de proteger a los grandes carnívoros para evitar daños ecológicos mayores, ya que son especies clave en la gestión de sus ecosistemas, controlando las poblaciones del resto de organismos (ya sea directa o indirectamente).
  2. El ejemplo de un bosque en Borneo, donde debido a la excesiva caza (furtiva y de supervivencia) no quedaban grandes mamíferos. Esto ha provocado un cambio en la estructura arbórea, con más presencia de árboles con dispersión de semillas aéreas y más árboles jóvenes, ya que no tienen animales que los coman. Faltaría ver si los animales que quedan pueden sustituir a los que han desaparecido, pero muestra cómo puede cambiar el panorama en todos los bosques tropicales si no se controla la caza.

Alguien tendrá la culpa… ¿no?

El problema principal no es solo que estos daños se hayan producido, se estén produciendo o se vayan a producir, sino que el porqué de ellos también es importante. Y aquí es donde el ser humano tiene la culpa (Antropoceno) y su crecimiento incesante e ignorante nos ha llevado al punto en el que estamos: un barco que hace aguas por todas partes, pero que mantiene su velocidad de crucero, sin importarle, y con algunos intentando achicar aguas. Falta ver si hay que achicarla o sólo la que se pueda mantener el barco a flote.

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Éste podría ser el futuro del barco del progreso
si no lo remediamos. Foto hecha por ierdnall.

Y en este sentido, la creación de carreteras es otra grieta en el casco. Hasta ahora se han ido construyendo carreteras sin mirar el ambiente circundante, por la ruta más corta entre las dos comunidades a unir. Quizá es momento de mirar dónde y cómo construir. Si las ganancias económicas de las comunidades compensan el daño ecológico/ecosistémico que se genera.

Mención aparte merece el intento de ciertos australianos de llenar el Great Barrier Reef Marine Park de barro, donde se encuentra la Gran Barrera de Coral (patrimonio de la humanidad por la UNESCO), para conseguir el mayor puerto de carbón del mundo. Por suerte, la presión científica y ciudadana ha conseguido parar el proyecto.

Si queréis entender realmente qué ha pasado en Australia, os dejo con el programa 4corners, de la ABC australiana, que trató todo el asunto (obviamente está en inglés y sin subtítulos).

Incluso se puede culpar a las telecomunicaciones a la hora de dañar la biodiversidad. De manera que no hay campo del progreso humano que se salve.

Me imagino que no entendéis como puede ser esto posible, ¿no? Y más ahora que todos los grupos ecologistas, conservacionistas, etc, usan los medios de comunicación disponibles: tele, radio, prensa, redes sociales…

Pues resulta que el telégrafo (sí, voy muy atrás… más de 100 años atrás) fue una de las herramientas que permitió la aniquilación de una especie en pocos años. Y digo aniquilación (es que en inglés es una palabra que mola mucho: wipe out; que se pronuncia como uaipaut) porque se terminó con un pájaro que contaba sus poblaciones por millones, capaz de oscurecer el cielo, tapar el sol durante horas, en muy pocos años. Hablo de la paloma migratoria, el pájaro más abundante del mundo en el siglo XIX.

¿Y cuál fue el papel del telégrafo? Pues avisar al instante de la localización de las bandadas de este pájaro y crear convoyes de personas subiendo a los trenes (otra tecnología punta de la época) hacia los lugares transmitidos.

Falling Bough (2002)

Representación de las inmensas bandadas de
paloma migratoria. Por La Petite Claudine.

Posibles efectos colaterales

Seguramente, mucha gente pensará que es más importante el progreso humano que la conservación de las especies. Entiendo que piensen así. Pero, ¿y si resulta que este progreso sin contemplación provoca un aumento de enfermedades?

El New York Times sacó un artículo magistral sobre este tema. En él se explica que las grandes epidemias que afectan al ser humano, no pasan porque sí: son el resultado de lo que las personas hacen al mundo natural.

Hay un proyecto en USA llamado Predict, que intenta predecir donde habrá nuevos brotes a partir de lo que las personas hacen a los ecosistemas (carreteras, granjas, tala de árboles…).

Y no es solo cuestión de salud, también económica: se ha estimado que una pandemia de gripe podría costar al mundo 3 billones de dólares (en el artículo original dicen 3 trillones, pero este valor en USA equivale aquí a 3 billones).

De este artículo se pueden sacar conclusiones de porqué el ébola se está expandiendo.

Deforestation

Dejar sin hábitat a los animales hace que se acerquen
a los asentamientos humanos, donde es más fácil transmitir
y propagar una enfermedad. Foto hecha por crustmania.

Pero no solo es cosa del NY Times: Investigación y Ciencia publicó un estudio en el que se comparaban, en África, una zona con grandes mamíferos y otra sin ellos. Se vio que en la segunda zona, el número de roedores era el doble que en la primera, con la predominancia de una especie portadora de una enfermedad grave para los humanos. Así, demostraban la necesidad de proteger a los grandes mamíferos como elefantes, cebras, jirafas y compañía para evitar la posible propagación de enfermedades.

Ejemplos para la esperanza

Sin embargo, creo que para seducir al resto de personas (que hayan sido seducidas por los argumentos y ejemplos anteriores) es necesario poner casos exitosos o dar maneras de conseguir que se mejore la situación haciendo cosas que se pueden llevar a cabo fácilmente.

Del primer caso podemos hacer una lista de algunas especies que se han protegido en USA y su población ha ido mejorando con los años, aunque no dejen de estar fuera de peligro y necesiten mantener los proyectos.

Estos animales incluyen el pelícano marrón (Pelecanus occidentalis), la ardilla voladora norteña de Virginia (Glaucomys sabrinus fuscus), el león marino de Steller (Eumetopias jubatus), el ganso aleutiano de Canadá (Branta hutchinsii leucopareia), la lagartija de isla nocturna (Xantusia riversiana), la serpiente de agua del Lago Erie (Nerodia sipedon insularum) y el lobo gris (Canis lupus).

Respecto al segundo caso, un proyecto que merece el respeto de todos es Tamar, en Brasil. Nació con la intención de proteger una especie de tortuga marina en el noreste del país, donde se descubrió que ponían huevos, pero que eran cazadas por los pescadores locales.

En los primeros años, consiguieron liberar 2000 crías de tortuga. Ahora, 35 años después, han llegado a los 2 millones de tortuguitas liberadas. Francamente, pocos trabajos de conservación pueden presumir de estos números.

Hatching turtle Tartaruguinhas

Tamar se puede considerar un referente en proyectos de conservación. Arriba: estatua del nacimiento de una tortuga marina con las puestas delimitadas con redes detrás; abajo: pequeñas tortugas acabadas de nacer. Fotos de Sabrina Gledhill y Murilo Cardoso, respectivamente.

También merece especial mención el caso de una serpiente en unas islas finlandesas. Esta especie se caracteriza por imitar la forma de otra serpiente que vive en el mismo hábitat, pero que es venenosa. Así, evita que se la coman, pues la toman por la otra.

El problema es que la gente mata a la venenosa, porque creen que supone un riesgo (que lo es, pero no es necesario matarla). Por culpa de esto, el camuflaje de la especie en peligro no funciona y es depredada con mayor frecuencia, cosa que no ayuda a su conservación

Para evitarlo, es necesario proteger a la especie venenosa. Ésta actúa como una especie paraguas: si la proteges, indirectamente proteges la que está en peligro. De manera que lo único que se pide es no matar la especie venenosa.

Si estos casos exitosos o de cosas fáciles que hacer no funcionan… tendré que jugar una última baza: famosos. Bueno, en este caso, famoso, porque es una sola persona. Pero qué persona: Sir David Attenborough, la voz de los mejores documentales de la BBC (y hermano del actor que interpretó a John Hammond en Jurassic Park, quien murió hace poco, por cierto).

Sir David comentó hace un tiempo que el sistema de parques y reservas naturales como zonas sin impacto, protegidas, para mantener la naturaleza, es una reliquia. Y que hay que empezar a hacer conservación en todas las zonas verdes: márgenes de caminos, campos, terrazas, balcones, parques públicos, jardines…

Todos estos espacios tienen flora y fauna y se debería trabajar también en ellos, pues son los que están en contacto directo con nosotros. Y comparto del todo este punto de vista, ya que eliminaría la desconexión del mundo natural creada por la urbanización y las grandes ciudades.

Sir David Attenborough

Sir David Attenborough. Autor desconocido,
fotografía obtenida de Johann Edwin Heupel.

Hay que tener una mayor consideración hacia los espacios naturales, ya que dependemos de ellos. Hay que conocerlos, amarlos y evitar su desaparición. De lo contrario, tan solo serán recuerdos, imágenes, salvapantallas, fondos de escritorio, vídeos… de un mundo que hubo y que desapareció bajo el gris del hormigón y el marrón de la tierra yerma.

DH

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