Los colores que tienen los ojos

animales ojos

Ejemplos de ojos en vertebrados. Fotos (de izquierda a derecha y de arriba a abajo) de Irene Mei, Macroscopic Solutions, No soy bueno escribiendo y Martin Fisch.

La vista es uno de los sentidos más importantes en muchos animales y se ha desarrollado de una manera increíble desde las bacterias (algunas tan solo presentant un pequeño orgánulo capaz de detectar más o menos luz) hasta los vertebrados y los cefálopodos (con unos ojos complejos, capaces de detectar una amplia gama de colores).

Concentrándonos en los ojos como órganos supremos de este sentido, vemos que no todos los utilizan en un mismo grado, ni tienen la misma capacidad.

Además, no todos tienen el mismo color. ¿Quién no ha visto animales con colores de ojos espectaculares? Verde esmeralda, azul cielo, oro, rojo sangre, negro carbón… Pero, ¿de dónde viene el color de los ojos? ¿De qué depende que el iris sea marrón o verde? Pues de dos factores: física y genética.

Luz y melanina

Alguna vez nos habremos fijado que una persona puede tener los ojos de un color concreto, pero que en otra situación parecen de una tonalidad diferente. Este efecto es lo que se llama color estructural.

Principalmente depende de la cantidad de luz que dispersa el ojo y esto depende, obviamente, del tipo de luz que recibe. No es lo mismo recibir la luz del Sol de cara, que la luz ambiental de una habitación.

Un ejemplo de lo que quiero decir es el cielo: según si el Sol está más arriba o más abajo, el cielo se verá más azul o más rojizo. Este efecto se produce porque la atmósfera (que es un fluido) dispersa la luz de una manera u otra según la dirección de la que viene (más perpendicular o más oblicua), con lo que varía también la cantidad que recibe. A esto se le llama efecto Tyndall.

Pues en los ojos pasa lo mismo, ya que nuestro iris contiene un fluido en su interior que dispersa la luz de una manera u otra.

Obviamente, esto no explica por qué los ojos son marrones o azules o verdes. Solamente explica por qué a veces vemos una persona con los ojos más brillantes y a veces más apagados.

Estructura del iris. Foto de la Revista Cubana de Oftalmología.

Para entender el color de ojos, tenemos que mirar a la cantidad de melanina presente en una parte del iris: el estroma (concretamente en el epitelio, la parte más profunda). Cuánta más melanina haya, más oscuro será el color (porque dispersará menos luz).

Las personas con ojos marrones, son las que tienen más cantidad de melanina, mientras que las personas con los ojos azules, tienen muy poca o cero. Los valores intermedios de melanina dan los verdes, ámbares, avellanas…

Un caso peculiar es el gris. Este color implica tener la misma cantidad de melanina que el azul, pero con la diferencia que tiene un exceso de colágeno en el estroma, que provoca que la dispersión de la luz sea distinta.

Si os habéis fijado alguna vez, los niños, cuando nacen, tienen los ojos más claros de lo que serán cuando sean mayores (igual que la piel). Esto se debe a que tienen poca melanina cuando nacen y ésta se va acumulando con el paso de los días (a veces, cambian de color muy rápido). Por este motivo podemos encontrar niños con ojos azules cuando nacen, pero luego los tendrán marrones. Igualmente pasa con los cachorros de algunos mamíferos. Esto me hace surgir una duda: ¿pueden ser los ojos azules (y la piel clara) un carácter neoténico? Es decir, ¿un carácter típico de crías/juveniles que se mantiene en la edad adulta?

Genética de colores

Habiendo visto que el color de los ojos depende de la cantidad de melanina, que hace absorber/dispersar más o menos la luz, solo queda una cuestión: ¿por qué varía la cantidad de melanina?

Pues aquí es donde entra la parte genética, concretamente dos genes (al menos, en humanos y según la mayoría de los estudios actuales): OCA2 y HERC2.

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El color normal de los ojos de los mamíferos es marrón, tal y como se ve en estos ejemplos. Fotos (de izquierda a derecha y de arriba a abajo) de Ashley Rose, Savannah Sam Photography, Dave C y Tomi Tapio K.

OCA2 es un gen que se expresa creando una proteína. Sin embargo, esta expresión puede variar: cuando se expresa correctamente, lo hace en todas las partes del cuerpo y como resultado aparecen los ojos marrones; cuando no lo hace correctamente, en el estroma no actúa, de manera que hay ojos azules; si directamente no se expresa en ninguna parte, se produce un tipo de albinismo (ausencia de melanina). Esto permite suponer que OCA2 es importante para sintetizar melanina o para acumularla en las células.

La variación en la expresión de OCA2 depende del otro gen mencionado: HERC2. Se ha visto que este gen presenta una secuencia genética muy conservada (es decir, es casi igual en todos los animales y, de hecho, es la misma en los mamíferos). En situaciones normales, esta secuencia dentro de HERC2 permite tener los ojos marrones (aunque puede variar el tipo de marrón). Pero en humanos se ha visto que el cambio de tan solo 1 base provoca que aparezcan los ojos azules.

De esta manera, podemos decir que lo normal es que HERC2 interactúe con OCA2 para que éste actúe sobre la melanina para dar los ojos marrones. Y cuando HERC2 tiene una minúscula variación, esto no pasa y tenemos color azul.

Por algún motivo, esta variación en HERC2 no ha sido perjudicial y se ha ido transmitiendo entre generaciones hasta ver que cerca de un 40% de la población europea tiene los ojos azules. Teniendo en cuenta que apareció por primera vez hace 6000-1000 años (parece ser que al noroeste del mar Negro), algo positivo debería aportar, pero ¿qué? Algunos estudios sugieren que favoreció la absorción de vitamina D, otros que sirvió para atraer un mayor número de potenciales parejas, otros que permitió tener más hijos…

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Ojo azul. Foto de Isabel Puig.

Sea el motivo que sea por el que se selecciona un color de ojos u otro, tenemos suerte de poder disfrutar de colores tan espectaculares, ya sea en humanos o en otros animales.

DH

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