Si la ciencia parece simple, se suele interpretar mal

La ciencia no es fácil de explicar y eso es uno de los obstáculos más complicados que tenemos los divulgadores y los comunicadores. No es fácil de explicar y no es fácil de entender, de manera que hay que buscar maneras para hacer accesible este conocimiento.

Quién realmente sabe mucho sobre un tema, lo tiene casi hecho: cuánto más conoces un tema, más fácil es explicarlo. Puedes conseguir que sea entendible manteniendo todo el conocimiento y todo el sentido. No pierdes nada. Y así llega el mensaje entero.

Pero lo normal es simplificar el contenido científico omitiendo información. Haciendo metáforas que se acercan al concepto pero no consiguen abarcarlo, o incluso lo limitan tanto que deja de ser ese concepto. Hay un ejemplo muy bueno de esto que digo con la teoría de la relatividad:

Miembro de la tribu Hadza. Fotografía hecha por Rafael Vila (https://www.flickr.com/photos/rvilav/15294749519).

Miembro de la tribu Hadza. Fotografía hecha por Rafael Vila.

  • Un hombre explica la teoría de la relatividad a un amigo, pero éste no la entiende; la vuelve a explicar de una manera más sencilla, haciendo una metáfora, pero sigue sin entenderla; por tercera vez, la vuelve a explicar, usando otra metáfora, simplificando la teoría y dejando de lado los detalles más técnicos, y esta vez el amigo, contento, dice que la entiende; en ese momento, el hombre dice que se alegra, pero que eso ya no es la teoría de la relatividad.

Obviamente es un ejemplo que parte de un concepto complicado de entender, incluso para quien tenga formación científica, pero como ejemplo expone lo que quiero decir.

Esta simplificación, además, suele llevar a una interpretación simplista de la ciencia. Al no conseguir captar todos los matices, no se puede entender completamente lo que implica ese concepto, de manera que el entendimiento es sesgado. Y un conocimiento sesgado, puede provocar una confusión entre causalidad y correlación: que dos cosas presenten correlación, no quiere decir que tengan una causa común.

Poniendo un ejemplo: a medida que las piernas crecen, los brazos también. Esto es una correlación y hay una causa común, que es el crecimiento del cuerpo. Pero si digo que yo cada año gano peso y que cada año hay más personas en África, se podría decir que hay una correlación entre el aumento de mi peso y el aumento de población, pero no existe una causa común (si alguien encuentra esa causa, que me lo diga y me pongo a dieta ya).

Y ¿a qué viene todo esto de la simplificación y de sacar causalidades de correlaciones? Pues de un artículo que salió hace mes y medio sobre la diversidad de microorganismos del aparato digestivo en sociedades de cazadores-recolectores. Mostraba que tenían una composición diferente al aparato digestivo de las sociedades industrializadas de occidente.

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Un microorganismo del mismo género que este (Treponema) está presente en el aparato digestivo de los cazadores-recolectores. Fotografía hecha por AJC.

A partir de este hallazgo, se empezó a decir que como tenían un tipo de vida muy antiguo, también su diversidad de microorganismos era antigua y que nosotros la habíamos perdido debido a nuestro estilo de vida y que por eso teníamos enfermedades, problemas, etc.

Para poder decir esto, hacen falta más estudios, con más grupos y ver más resultados. Pero con solo esta información, la simplifación del hallazgo lleva a buscar una causa a una correlación: cuanto menos “civilizado” y “antiguo”es un estilo de vida, más diversos son sus microorganismos. Y eso no es cierto, como bien se explica en el artículo.

Por motivos como éste, hay que ser conscientes de la manera cómo se explica la ciencia, intentando evitar todas esas simplificaciones que puedan producir un sesgo en el conocimiento y en su interpretación. No digo que no se deben usar metáforas (estoy seguro que yo he utilizado en este mismo blog más de una), pero que hay que vigilarlas. La ciencia es demasiado importante como para que esté sujeta a interpretaciones. Todos tenemos en mente ideologías o conceptos que se han malinterpretado y han llevado a cometer actos despreciables.

DH

PD: si alguien encuentra bien escrito el ejemplo de la simplificación de la teoría de la relatividad, que me lo mande. Pensaba que lo tenía, pero no lo encuentro.

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2 Comments on “Si la ciencia parece simple, se suele interpretar mal

  1. me gusta. muy oprtuno el articulo, hoy en dia casi todo el mundo se atreve a hablar de ciencia sin poseer unas nociones básicas.

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