Dóciles y singulares isleños

Hace cosa de un año, estuve un fin de semana en la isla de Mallorca. Aprovechando que nunca la había visitado, quería hacer alguna ruta para conocer su biodiversidad. Al final, mi pareja y yo nos decantamos por visitar la isla de Sa Dragonera, una pequeña isla al oeste de Mallorca. Para ir allí se llega con barco desde el puerto de Sant Elm.

Creo que el nombre es bastante sugerente, pero para quien no lo haya pillado: está lleno de lagartijas. Y cuando digo lleno, es lleno. No exagero si digo que vimos un centenar de ellas. Estaba a reventar. Todas pertenecían a la subespecie Podarcis lilfordi gigliolii, la lagartija balear de la isla Sa Dragonera.

La lagartija balear, Podarcis lilfordi, habitaba en las islas de Mallorca, Menorca e islotes que hay alrededor de éstas dos. Actualmente solo se encuentra en estos islotes, como el de Sa Dragonera, y cada uno de ellos presenta su propia subespecie. La causa de la desaparición de esta especie de las dos islas mayores fue la introducción de especies invasoras y depredadoras, traídas por los humanos.

Estas tres fotos hechas por Isabel, de MAB, demuestran lo cerca que tuve las lagartijas. La lagartija de la foto de arriba a la izquierda llegó a subir por mi brazo casi hasta el codo.

Estas tres fotos hechas por Isabel, de MAB, demuestran lo cerca que tuve a las lagartijas. La lagartija de la foto de arriba a la izquierda llegó a subir por mi brazo casi hasta el codo.

Aparte de encontrar, como he comentado, numerosísimas lagartijas, lo más sorprendente fue lo cerca que se podía estar de ellas. Solo se iban cuando te acercabas mucho y si te quedabas quieto un rato en un lugar, volvían y llegaban a pasar por encima de tus pies. En mi caso, llegaron a subirse por mi brazo, mientras lo dejé quieto en el suelo grabando con la cámara. De hecho, hasta llegaron a morder la cámara. Supongo que se preguntaron si eso era comida o no.

Esto nos sorprendió muchísimo. Pero no solo fueron las lagartijas. Cuando fuimos a Sa Dragonera era la época de cría de las gaviotas (creo que eran gaviotas patiamarillas, Larus michahellis, aunque no estoy seguro), de manera que estaba lleno de polluelos. Obviamente no nos acercamos a los nidos, pero los adultos volaban cerca de nosotros y vimos polluelos en medio del camino, que se iban cuando estábamos bastante cerca de ellos.

Esta confianza de los animales de la isla nos cogió desprevenidos y desde entonces me pregunté a qué se debía, hasta que hace poco me volví a acordar del tema y lo busqué: se llama docilidad isleña. Este término se define como la pérdida de cautela de especies o poblaciones de animales isleñas frente a depredadores grandes o exóticos. Además, está relacionado con otro término, la ingenuidad ecológica, que se define como la pérdida de conductas defensivas y las adaptaciones necesarias para hacer frente a nuevos depredadores.

Este vídeo fue grabado con mi GoPro y muestra el comportamiento de las lagartijas. 
Las fotos mostradas arriba corresponden a este momento.

Es bastante evidente que este comportamiento facilita la extinción de estas especies, ya sea porque son fáciles de cazar por el hombre o porque son presa fácil para especies invasoras depredadoras (y aún lo facilita más si se junta con la pérdida de hábitat). Un ejemplo claro de esto es el dodo.

De hecho, este comportamiento ya lo observó Darwin, quien propuso una hipótesis que decía que los animales de las islas son más dóciles ya que no existen depredadores mamíferos, de manera que perdían la respuesta de huida, costosa energéticamente. El problema es que esta hipótesis no se confirmó hasta el año pasado, en un estudio hecho con lagartijas de diferentes islas del mundo.

Este estudio demostró que la distancia de huida (es decir, la distancia al animal en el momento en que huye) era menor en las islas que en el continente. Ya se había intuido que era menor en las islas, pero hasta el momento no se había podido confirmar. Además, se vio que la distancia de huida aumentaba cuanto mayor era la lagartija (seguramente era más fácil de ver) y cuanto más rápido se acercaba uno a ella, y disminuía cuanto más lejos estuviera la isla respecto el continente.

Con esto, se demostró la existencia de la docilidad isleña como un fenómeno general, pero no se confirmó la relación con la ausencia de depredadores, aunque todo parece indicar que ése es el motivo.

FOTO TORTUGA GIGANTE DE ALDABRA (por Peter Miller). https://www.flickr.com/photos/pmillera4/15024718179/in/photolist-oTFBga-5ZF6R7-5ZAV7M-6QhZfF-5ZALbk-rqjgnq-t7Dcbs-rwXXmC-5ZEYQy-5ZALZe-dXiEQE-o7Aosg-faiPdM-p1rE71-co459b-o7At9R-8bbdS-8RxhaG-7xeT9y-8Ruc8g-atdRU3-7iPHCD-7xb6hT-8Ry99C-nQpz6A-5ZAMEX-qXFpDg-96oySf-ogG7cg-nQpuKn-5ZF7w9-nQpddL-o7AqZk-o7LF7G-dXcZik-atdS3J-6k2WVb-faptBG-5Ri3jA-8RxfZJ-u4LJyP-cwAZgm-cxRQ1f-96oAR7-96ozwE-96ozcL-fpqMdo-fiCLQ9-zg9Pu-9vvjBC

Primer plano de la cabeza de una tortuga gigante de Aldabra (Geochelone gigantea), que habita el atolón de Aldabra, en el archipiélago de las Seychelles. Fotografía de Peter Miller.

Pero la verdad es que la docilidad isleña no es la única característica singular de las especies que viven en islas. Son conocidos los casos de gigantismo (iguanas, tortugas, aves, conejos [una especie fósil de Menorca]) y enanismo (los fósiles de elefantes de islas, la cabra fósil mallorquina Myotragus balearicus), pero también son singulares las relaciones que se generan entre plantas y animales.

En muchos lugares, las plantas se han adaptado a un tipo de polinización y dispersión de semillas concretas y es habitual encontrar relaciones específicas que se llevan a cabo mediante una sola especie de animal con una sola especie de planta.

Pero en las islas, debido a unos ecosistemas pobres en recursos o, al menos, limitados en recursos, las plantas y los animales polinizadores no suelen ser específicos, de manera que la gran mayoría son generalistas (o se espacializan con grupos animales poco habituales, como los reptiles). De hecho, llegan a ser tan generalistas que algunas plantas se autofecundan, evitando la necesidad de otros seres o mecanismos para poder reproducirse.

IMAGEN MyOTRAGUS BALEARICUS recreación en CosmoCaixa, Barcelona (por Xavier Vázquez) https://commons.wikimedia.org/wiki/File:Myotragus_balearicus.JPG

Recreación de Myotragus balearicus en CosmoCaixa, Barcelona. M. balearicus fue una cabra enana que habitó las Islas Baleares hace más de 3000 años. Actualment se han encontrado restos en las islas de Mallorca, Menorca, Cabrera y Sa Dragonera. Fotografía hecha por Xavier Vázquez.

Respecto a la dispersión de semillas, no solo encontramos generalismos, sino también relaciones peculiares como que un mismo animal actúa como polinizador y como dispersor de las semillas de una misma planta (siendo una excepción de especialización planta-animal en islas) o que más de un animal actúa como dispersor de semillas de una planta, pero porque un depredador se alimenta del dispersor primario e ingiere las semillas que la presa había comido.

Todas estas peculiaridades hacen que las especies que viven en islas sean únicas e irrepetibles. Desafortunadamente, también las hacen muy vulnerables, principalmente a las especies invasoras y depredadoras. Este es un motivo por el cual las islas deben ser lugares prioritarios de conservación de la biodiversidad. Pero no debe ser el único.

DH

 

Para más información:

Travesel, A. & Nogales, M. 2015. “Mutualismo entre plantas y animales en las islas”. Investigación y Ciencia 464: 24-33.

Cooper Jr, W.E; Pyron, R.A.; Garland Jr, T. 2014. “Island tameness: living on islands reduces flight initiation distance”. Proc. R. Soc. B. 281: 20133019. http://dx.doi.org/10.1098/rspb.2013.3019.

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