Conocimiento fuera de occidente

La historia de la humanidad ha estado y está ligada al conocimiento. Desde siempre ha sido necesario conocer y entender el entorno para poder sobrevivir. Con el paso del tiempo, todo este saber ha permitido mejorar la forma de vida, yendo un paso más allá del simple hecho de sobrevivir. Además, desde hace un tiempo, este conocimiento se ha estructurado y organizado de una manera que su descubrimiento sigue unas pautas, un sistema concreto: el método científico. Y a través de este método se estructura lo que hoy día entendemos como ciencia.

Es complicado que antes del uso del método científico se pueda considerar todo el saber como ciencia, pues muchas veces el conocimiento se adquiría mediante la religión, la superstición, la rabia, la guerra… Pero sin una estructura como la del método científico. Se ideaba el fin y se buscaba algo que encajase con tal fin. Y ese no es el mecanismo por el que actúa la ciencia.

Pero eso no quiere decir que ese saber fuera inútil y erróneo (del todo). De hecho, muchos hallazgos “modernos” tuvieron sus primeros precursores en el conocimiento que poseían antiguas culturas. Porque el ser humano no está solamente definido por la cultura occidental, nacida en Europa y donde se generó el método científico, sino que es una mezcla de culturas, de intercambio de diferencias, conocimientos y experiencias.

Por eso mismo quiero hacer un repaso por el conocimiento existente en las diferentes culturas que precedieron o fueron coetáneas a nuestra sociedad occidental, hija de los griegos y los romanos. Miraremos qué sabían los mesopotámicos, los egipcios, los chinos, los mayas, los árabes y los incas. De esta manera veremos que, aunque quizá no bebimos de algunas fuentes, ciertos conocimientos también aparecieron en otros lugares del mundo.

Tablilla de arcilla con la escritura cuneiforme desarrollada en Mesopotamia. Fotografía de Claude Valette. https://www.flickr.com/photos/cvalette/9629293583/in/photolist-dEN5KH-fEUDdz-fEUDva-9L6NUt-fk9ehR-fkoms1-fk9en4-8KUNGA-psSWbn-oNsMJq-bamiix-pYgBMd-bamm7D-bEj2SP-4ZjF1c-6D9Tqc-d8LtEj-6PCKoZ-6PHjnW-7bfpdd-jJw15t-brp7zG-4GbQK7/

Tablilla de arcilla con la escritura cuneiforme desarrollada en Mesopotamia. Fotografía de Claude Valette.

Para empezar es necesario saber que no existiría la ciencia ni la transmisión de conocimiento sin la escritura. Esta apareció en distintos momentos y en distintas épocas: hacia el 3200 antes de Cristo (aC) en Mesopotamia, hacia el 1300 aC en China y en el 200 después de Cristo (dC) en Mesoamérica. Sin ella, es difícil que hubieran perdurado los conocimientos que tenían las civilizaciones de estas zonas.

Aun así, no se podría contar como el primer hito científico-tecnológico de la historia, pues antes hubo la capacidad de generar fuego, las técnicas de modificación de materiales para hacer objetos, etc. Un desarrollo muy importante para la historia de la humanidad fue la domesticación de animales y plantas. Podríamos llegar a decir que es el inicio de los transgénicos, pues se seleccionaron individuos con características concretas según la voluntad del criador.

La domesticación empezó hace más 10000 años (hacia el 8500 aC) con las plantas en Mesopotamia, y los primeros animales se domesticaron también en esta región en el 8000 aC. Luego los siguieron los chinos (alrededor del 7000 aC) y los mesoamericanos y los andinos (entre el 3500 aC y el 500 aC, dependiendo de la civilización).

Pero si nos centramos en conocimientos buscados propiamente dichos, podemos empezar con los descubrimientos sobre astronomía, que han regido todas las culturas de la historia, sobre todo para calcular épocas de cosecha y festividades. Mayas, mesopotámicos, egipcios, chinos, árabes e incas supieron predecir cuándo ocurrirían los equinoccios y los solsticios y, juntamente con los ciclos solares y lunares, idearon sus calendarios en base a estos conocimientos (aunque cada uno a su manera).

El Caracol es un edificio que se puede encontrar en el asentamiento maya de Chichen Itzá, en México. Se cree que este edificio sirvió como observatorio astronómico para que los habitantes del lugar observaran cambios en el cielo. Fotografía de wEnDy. https://www.flickr.com/photos/wwny/352438365/

El Caracol es un edificio que se puede encontrar en el asentamiento maya de Chichen Itzá, en México. Se cree que este edificio sirvió como observatorio astronómico para que los habitantes del lugar observaran cambios en el cielo. Fotografía de wEnDy

También es destacable el hecho de que hacían observaciones de los eclipses, los cometas, las órbitas planetarias… Los mayas destacaron ampliamente en la astronomía porque fueron capaces de predecir eclipses futuros (presentes en nuestra época) o capaces de definir con gran precisión el tiempo que tarda la Tierra en dar una vuelta al Sol. Y los árabes no quedaron atrás en esta disciplina. De hecho, ambas culturas dedujeron (antes que en Europa) el sistema heliocéntrico, es decir, que los planetas giraban alrededor del Sol.

Las matemáticas fueron otro ámbito donde se hicieron interesantes adelantos. Todos ellos desarrollaron diferentes sistemas para hacer cálculos (ya fueran decimales, como los egipcios, los mesopotámicos o los incas, o vigesimales, como los mayas). En este sentido, los mesopotámicos, los egipcios y los chinos destacaron bastante, pues fueron capaces de hacer ecuaciones y de dominar la geometría y el álgebra. Hasta parece ser que hay precursores del Teorema de Pitágoras en Egipto y China.

Aunque los matemáticos más destacados fueron los árabes. Al ser de las últimas culturas en aparecer bebieron mucho de sus predecesores, concretamente de Oriente y Grecia. Así que desarrollaron los conocimientos que aprendieron y los sobrepasaron claramente. Realmente, ellos inventaron el álgebra tal y como la conocemos ahora, calcularon hasta 16 decimales del número pi 200 años antes que lo hiciera Newton (aunque los primeros que calcularon el valor de pi fueron los egipcios) y hasta desarrollaron principios matemáticos que se han hecho famosos porque los europeos los “descubrieron” tiempo después. De hecho, junto a los mayas, fueron los únicos que usaron el valor 0.

En medicina, los árabes también sobresalieron: desarrollaron diferentes técnicas quirúrgicas, descubrieron algunos sistemas corporales (como la circulación mayor y la menor, antes que Miguel Servet)… De hecho, muchos tratados médicos árabes fueron traducidos al latín y usados en Europa durante largo tiempo en las universidades.

Eso no quiere decir que otras culturas no desarrollaran sus técnicas médicas y quirúrgicas. Pero la diferencia radica en que los árabes tuvieron conocimiento de que ciertas enfermedades no tenían un origen divino, de manera que no aplicaban cualquier remedio que los chamanes o curanderos de las otras civilizaciones creían oportunos.

Quizá la única ventaja que aportó esa visión de la medicina (la enfermedad como un castigo divino) fue el enorme conocimiento de las hierbas medicinales (aunque muchas quizá no tuvieran efecto realmente). Visto de este modo, aportaron bastante más a la botánica de la zona donde vivían que a la medicina.

Retrato de Ibn al-Nasif, el hombre que descubrió la circulación pulmonar antes que Miguel Servet. Imagen de Nicolae Coman. https://es.wikipedia.org/wiki/Ibn_Nafis#/media/File:Ibn_al-Nafis.jpg

Retrato de Ibn al-Nasif, el hombre que descubrió la circulación pulmonar antes que Miguel Servet. Imagen de Nicolae Coman

Relacionado con la medicina y las enfermedades, también destacan los conocimientos químicos (alquímicos) que desarrollaron algunas de estas culturas (árabe y egipcia principalmente), porque en algunos casos no solo usaban plantas para curar enfermedades, si no otras sustancias o extractos de plantas que se administraban como pastillas. Además, estas dos culturas, junto a la china, fueron capaces de desarrollar colores, esmaltes, métodos para extraer metales, técnicas de metalurgia y desarrollaron otros procesos químicos.

Finalmente, no podemos dejar de lado que todos estos conocimientos, principalmente los matemáticos y algunos de física, llevaron a estas civilizaciones a conseguir construir estructuras muy avanzadas para su época. Construcciones que les llevaron a dominar la tierra y su entorno para poder subsistir. Construcciones como grandes sistemas de irrigación para traer el agua a todo el mundo, sabiendo que la presencia de agua es un recurso vital para el desarrollo de una comunidad.

No hace falta decir que toda la información descrita es tan solo un resumen de todo el conocimiento que aprendieron las cinco culturas expuestas. Tanto mesopotámicos, como egipcios, chinos, árabes e incas fueron importantes núcleos sociales en su época, pero también importantes núcleos de conocimiento.

Y creo que tampoco hace falta decir que la cultura occidental no es tan novedosa como creemos. Muchos de nuestros hallazgos fueron descubiertos con anterioridad o fueron empezados en antiguas culturas. No en vano, la cultura europea y occidental ha bebido de la griega y árabe en cuanto a ciencia se refiere. Así que aceptemos nuestras raíces científicas y no seamos tan egocéntricos.

DH

PD: no olvidéis comentar 😉

FUENTES

Arte historia. Egipto. http://www.artehistoria.com/v2/contextos/258.htm

Blog Egipto. Ciencia en Egipto http://blog-egipto.com/cultura-de-egipto/ciencia-en-egipto

Historia árabe. Ciencia de la cultura árabe http://historia-arabe.blogspot.com.es/2006/07/blog-post_15.html

Historia de la Ciencia. Carlos Solís y Manuel Sellés. Editorial Espasa, 2005.

Historia y biografías. Egipto. http://historiaybiografias.com/egipto5/

Historia y tecnología indígena. Cultura inca. http://historiaytecnologiaindigena.blogspot.com.es/2012/10/cultura-inca.html

Nueva acrópolis. La ciencia de los antiguos mayas. http://www.nueva-acropolis.es/cultura/322-ciencia/14259-la-ciencia-de-los-antiguos-mayas

Sobre historia. La ciencia de los mayas. http://sobrehistoria.com/la-ciencia-de-los-mayas/

Wikipedia. Ciencia de la civilización incaica. https://es.wikipedia.org/wiki/Civilizaci%C3%B3n_incaica#Ciencias

Wikipedia. Ciencia del Antiguo Egipto. https://es.wikipedia.org/wiki/Ciencia_del_Antiguo_Egipto /

Wikipedia. Historia de la ciencia y tecnología en China https://es.wikipedia.org/wiki/Historia_de_la_ciencia_y_tecnolog%C3%ADa_en_China

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2 Comments on “Conocimiento fuera de occidente

  1. me gusta. molt interesan tot el article , força treballat, es investigat molt I utilitzat moltes fonts.

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