Ventajas de ser adaptables

Hace tiempo que dudo sobre si considerar al ser humano una especie invasora, por no llamarlo una plaga, principalmente porque ha conquistado todos los continentes del planeta y ha modificado casi todos los ambientes en los que se encuentra. Eso de por sí no es una mala característica como especie, pues demuestra una gran adaptabilidad a gran variedad de ambientes, lo que favorece su supervivencia.

De hecho, la adaptabilidad hasta puede estar ligada al propio origen del género Homo. Se sabe que la evolución humana ha estado ligada a cambios climáticos, unos cambios que propiciaron la extinción del género Australopithecus, típico de bosque, en favor de los géneros Paranthropus y Homo, más adaptados a praderas.

Cráneo de Paranthropus boisei en el Museo Smithsonian de Historia Natural. Imagen de Ryan Somma. https://www.flickr.com/photos/ideonexus/4697702333/

Cráneo de Paranthropus boisei en el Museo Smithsonian de Historia Natural. Imagen de Ryan Somma.

De hecho, durante 2-3 millones de años hubo fluctuaciones climáticas que hacían aumentar y disminuir la extensión de los bosques y las praderas africanas cada 23000 años. A lo largo de estas fluctuaciones, los bosques donde vivían Australopithecus iban disminuyendo, mientras aumentaban las praderas donde prosperaban Paranthropus y Homo.

Como es lógico, cada género se alimentaba de especies de plantas diferentes, según su hábitat. Pero, curiosamente, al comparar los sedimentos y los dientes fósiles de los tres géneros, se ha visto que Homo era capaz de comer plantas de ambos ambientes, tanto de bosques como de praderas. Hay quien comenta que esta dieta más variada fue la que permitió sobrevivir y evolucionar al género Homo, recibiendo a este proceso el nombre de selección por dieta, pero la verdad es que tiene más lógica verlo como un ejemplo más de la adaptabilidad que siempre ha mostrado nuestra especie, presente desde los inicios, y relacionarla con la selección natural.

Puede ser que esta dieta más variada esté relacionada con la fabricación de las primeras herramientas, entre hace 1 y 2 millones de años, pero el resultado final es que el género Homo prosperó y que, en este sentido, el clima le benefició mucho. Y no solo en los inicios del género, sino también en su posterior evolución y expansión de las distintas especies de Homo.

De hecho, la primera expansión de Homo sapiens puede que empezara con la capacidad de nuestra especie de adaptarnos a diferentes situaciones, en este sentido adaptándose mediante la colaboración de individuos no emparentados y el uso de armas para cazar, que dieron superioridad a ciertos grupos humanos sobre otros, así como a nuestra especie sobre sus presas.

En una pradería como esta, cuyo tamaño fue fluctuando a lo largo miles de años, se originó el género Homo. Imagen de David Wise. https://www.flickr.com/photos/syldavia/2961725387/

En una pradería como esta, cuyo tamaño fue fluctuando a lo largo miles de años, se originó el género Homo. Imagen de David Wise.

En el caso de la cooperación, ciertos investigadores proponen que es un rasgo genético de nuestra especie, es decir, que no tenían ni los neandertales ni otros parientes próximos, y que permitió la supervivencia de la especie por encima de otras del género Homo. Los investigadores consideran que los grupos más sociales serían más eficaces en los momentos de conflicto y vencerían más enfrentamientos.

Ganar más enfrentamientos implicaría una mayor descendencia y mayor transmisión de los genes que favorecerían la cooperación. Un beneficio claro de esta podría venir por el hecho de que cooperar con individuos no emparentados daría ventaja numérica frente a grupos que solo están formados por parientes.

Respecto a las armas, estas también dieron ventajas frente a otros Homo, así como en la caza de presas. Durante muchos miles de años, sapiens y neandertales usaban palos de madera con piedras afiladas que se usaban como lanzas, pero con el tiempo los sapiens empezaron a usar puntas de proyectiles más pequeñas y ligeras con un material modificado por acción del fuego. Este cambio en el tipo de armas parece que coincidió con un cambio climático que favoreció la presencia de bosques con los que obtener madera para generar fuego y de animales que se alimentaban en estos bosques.

Evolución de las herramientas a lo largo de la historia del género Homo. Las más modernas son más pequeñas, lo que encajaría con el uso de proyectiles más pequeños que permitieron alejarse de las presas que se pretendían cazar. Fotografía de Eden, Janine and Jim. https://www.flickr.com/photos/edenpictures/4923456142/

Evolución de las herramientas a lo largo de la historia del género Homo. Las más modernas son más pequeñas, lo que encajaría con el uso de proyectiles más pequeños que permitieron alejarse de las presas que se pretendían cazar. Fotografía de Eden, Janine and Jim.

También el posible uso del veneno dio ventaja a los sapiens puesto que, combinado con el uso de armas más pequeñas como proyectiles (parecidos a las flechas de los arcos), permitía alejarse de las presas para cazarlas. Esto, a su vez, seguramente disminuía las probabilidades que el cazador muriera en manos de la presa que se defendía, como podía pasar con el uso de lanzas.

Estas dos ventajas (cooperación y evolución de las armas) parece que permitieron a Homo sapiens aumentar su número durante las glaciaciones que tuvieron lugar, superando a los neandertales para terminar extinguiéndolos, y expandirse por todo el planeta en cuanto terminaron.

De este modo, los indicios muestran que la capacidad de adaptarse y la presencia de cambios climáticos favorecieron la evolución de nuestra especie a lo largo de los años, tal y como se cree que hicieron en los inicios de nuestro género.

DH

 

Bibliografía complementaria:

  • deMenocal, P.B. 2014. “Cambios climáticos y evolución humana”. IyC 458: 28-33.
  • Marean, C.W. 2015. “La especie más invasora”. IyC 469: 14-21.
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