Plantas que originan medicamentos

El año pasado el Nobel de Medicina/Fisiología recayó sobre tres investigadores que han trabajado para desarrollar curas contras enfermedades parasitarias. Una de ellas, la científica china Tu Youyou recibió el premio por aislar el compuesto llamado artemisinina, actualmente el principio activo del tratamiento más efectivo contra la malaria. La doctora Youyou dijo que ese premio era un honor para la medicina tradicional china.

En ese momento, todas las personas defensoras de las medicinas alternativas, entre las que hay las medicinas tradicionales en general, saltaron de alegría y vieron como estos tratamientos recibían una validez científica que siempre se les había negado. Pero estaban absolutamente equivocados con esta interpretación, porque el mérito de la doctora Youyou no fue partir del conocimiento tradicional, sino el uso de la química para extraer, aislar y sintetizar la artemisinina. Es decir, que el mérito se debe a la ciencia que usó: la química.

Fotografía de Tu Youyou, premio Nobel de Medicina 2015 por la síntesis de la artemisinina, el compuesto más usado para combatir la malaria. Hecha por Bengt Nyman (this file is licensed under the Creative Commons Attribution-Share Alike 4.0 International license.) https://commons.wikimedia.org/wiki/File:Tu_Youyou_5012-2015.jpg

Fotografía de Tu Youyou, premio Nobel de Medicina 2015 por la síntesis de la artemisinina, el compuesto más usado para combatir la malaria. Hecha por Bengt Nyman (this file is licensed under the Creative Commons Attribution-Share Alike 4.0 International license).

Una de las cosas que hay que tener en cuenta de la medicina tradicional, basada en elementos naturales que se recolectan y se usan de diferentes maneras, es que es la base de la medicina actual. Justamente esa que los defensores de las terapias alternativas critican y menosprecian. Y es la base porque esos elementos, principalmente plantas, fueron (y son) la fuente de numerosos principios activos que actualmente se usan (o hasta hace poco se han usado) en muchos medicamentos creados por la industria farmacéutica, como pueden ser la aspirina o la quinina. Respecto a los principios activos es mejor leer el siguiente artículo en Naukas, que explica muy claramente qué son y cómo funcionan.

Teniendo en cuenta esto, la medicina tradicional es básica e importantísima en la medicina moderna. Como acabo de comentar, es fuente de principios activos que sirven para la creación de numerosos medicamentos. Aunque es necesario saber que, cuando un principio activo se ha logrado sintetizar en un laboratorio, la planta ya no es necesaria. De hecho, esta síntesis puede ir de la mano de una modificación del compuesto original natural que mejore las propiedades para las cuáles va a ser usado como medicamento. Pero sin la planta, sin la medicina tradicional que usaba esa planta para esa dolencia en particular, no se habría creado el medicamento.

Poniendo un ejemplo reciente: hay una planta del Himalaya con el nombre Podophyllum hexandrum que produce un compuesto llamado podofilotoxina. Este compuesto permite la síntesis de otro que se llama etopósido y que es usado en el tratamiento de diferentes cánceres. El problema es que la planta en cuestión tiene un lento crecimiento, crea bajas cantidades del primer compuesto, solo lo produce cuando es dañada y, encima, está en peligro de extinción.

En su lugar, los investigadores usan una planta del mismo género para obtener podofilotoxina: Podophyllum peltatum, que vive en América. La ventaja es que no está en peligro de extinción, pero sigue teniendo un crecimiento lento, crea bajas cantidades y su producción se limita a cuando es dañada.

Fotografía de un ejemplar de Nicotiana benthamiana, la planta en la que se introdujeron los genes para sintetizar un precursor de la podofilotoxina. Autor desconocido  (Public Domain, https://en.wikipedia.org/w/index.php?curid=14322538).

Fotografía de un ejemplar de Nicotiana benthamiana, la planta en la que se introdujeron los genes para sintetizar un precursor de la podofilotoxina. Autor desconocido  (Public Domain, https://en.wikipedia.org/w/index.php?curid=14322538).

Para remediar esto, unos investigadores han conseguido que una planta común en experimentos científicos, pariente del tabaco y de crecimiento rápido, llamada Nicotiana benthamiana, produzca un precursor de la podofilotoxina. Para conseguirlo, tuvieron que dañar las hojas de la planta en peligro de extinción (que provenía de un vivero, no os asustéis) para que produjera el compuesto, analizaron las proteínas de la zona adyacente al daño buscando las enzimas encargadas de su síntesis natural y, cuando tuvieron a unas cuantas que parecían estar relacionadas, pusieron los genes que creaban esas proteínas en la planta en cuestión.

Después de diferentes combinaciones, encontraron una enzima que generaba un precursor de la podofilotoxina. De esta manera, consiguieron una manera de obtener el principio activo gracias a la ingeniería genética. Esto podría abrir la puerta a una nueva manera de encontrar y producir principios activos cuando no se conoce la manera de hacerlo sintéticamente.

El proceso actual de obtención de fármacos se basa en la síntesis química de compuestos, esperando que alguno pueda tener alguna actividad biológica. Las fases del proceso empiezan con la creación del compuesto y luego se van produciendo tests para comprobar su actividad, su eficacia, su seguridad hasta llegar a los ensayos clínicos (con humanos). Si un compuesto no pasa una de las fases, es descartado. Desafortunadamente, los ensayos clínicos son lentos (tardan unos 12 años) y caros (800 millones de dólares de media), cosa que suele disparar el precio de los medicamentos.

En este sentido, dos investigadores han propuesto hacer el camino inverso: empezar los ensayos clínicos con las plantas para ver cuáles funcionan mejor y, de allí, extraer los compuestos. Este proceso puede ser útil en países pobres, pues las primeras fases solo requieren papel y lápiz, abaratando los costes. Y gracias a esto encontraron una planta prometedora, Argemone mexicana, contra el paludismo o malaria.

Imagen de Argemone mexicana, la planta que parece tener efectos destacados contra la malaria. Fotografía de Dinesh Valke. https://www.flickr.com/photos/dinesh_valke/462900862/

Imagen de Argemone mexicana, la planta que parece tener efectos destacados contra la malaria. Fotografía de Dinesh Valke.

Viendo que, entre diferentes plantas testadas, esta conseguía una recuperación completa en numerosos enfermos, hicieron un estudio de seguimiento en el que diferentes personas tomaron infusiones con las hojas de esta planta. El resultado fue que un 85% de los pacientes se recuperaron. Teniendo en cuenta que la terapia habitual a base de artemisinina consigue un 95% de recuperación, los investigadores se mostraron optimistas. Además, el estudio costó “solo” 500000 dólares (que son muchos menos que los 800 millones).

La siguiente fase del estudio de los dos investigadores consistirá en optimizar las propiedades de la planta y probarlo en ratones y en humanos (más parecido al procedimiento habitual). Aunque han encontrado financiación para esta fase, hay quien duda de este proceso que han propuesto, ya que el que se usa habitualmente ha tenido tantos éxitos (como es el caso de la propia artemisinina).

Solo el tiempo dirá si estos dos procesos para encontrar principios activos son efectivos y cosechan buenos éxitos. Lo que no se puede negar es el peso que las plantas (y otros compuestos naturales) han tenido en la medicina moderna como base para desarrollar nuevos fármacos. Pero entre esto y que la medicina tradicional es mucho mejor hay un trecho enorme, además de ser falso.

DH

PD: la pérdida de biodiversidad podría afectar al descubrimiento de nuevos fármacos debido a la desaparición de especies conocidas con compuestos desconocidos o directamente de especies desconocidas.

Para más información sobre el proceso de experimentación inversa:

  • Borrell, B. 2015. “Nueva mirada a las plantas medicinales”. IyC 463:32-35
Anuncios

2 comentarios el “Plantas que originan medicamentos

TALK to me

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s

misedades.wordpress.com/

IMAGEN CORPORATIVA | COMUNICACIÓN

VueltaenterA

Neogeografía, apps y medio ambiente

Los Mundos de Brana

«I love physics with all my heart... It is a kind of personal love, as one has for a person to whom one is grateful for many things». Lise Meitner

AveNaturia

Un blog para conocer y disfrutar la naturaleza

Gaia's Mind

~ Inspired by nature • Historias en la naturaleza ~

Esquilant la Dolly

Esquilant la Dolly

Andanzas de un Trotalomas

Andanzas, aventuras y desventuras de un naturalista apasionado

Galiana y Cía.

El arte de contar lo que vemos

UNA INVESTIGADORA EN APUROS

En constante estado metaestable desde la década de los 70

A %d blogueros les gusta esto: