La buena hibridación

Seguramente, cuando se habla de hibridación suele venir a la mente el cruce entre diferentes especies que dan lugar a descendientes estériles, como bien puede ser el caso de la mula, resultado del cruce entre una yegua y un asno. Pero a veces se dan casos en la naturaleza en que los emparejamientos de especies diferentes dan lugar a descendientes fértiles y, encima, capaces de sobrevivir sin problemas.

Como el delfín clímene, una especie de delfín que, mediante análisis genéticos, se ha visto que proviene del cruce de otras dos especies de delfín: el listado y el de hocico largo. O una población de coyotes que vive en el oeste del estado de Nueva York mucho más robusta y grande de lo habitual, debido a un cruce entre coyotes, lobos y perros domésticos.

Imagen de un coyote normal, esbelto y más pequeño que un lobo. Fotografía de David Yu. https://www.flickr.com/photos/davidyuweb/4798959909/

Imagen de un coyote normal, esbelto y más pequeño que un lobo. Fotografía de David Yu.

Generalmente, la hibridación o cruce entre especies se ha tomado como un fenómeno negativo en biología, primero porque generalmente no suele dar descendencia fértil (o directamente no da descendencia). Esto implica que dar a luz a un descendiente que luego no podrá reproducirse es un gasto de recursos y energía inútil para los progenitores. Ya sea porque el período de reproducción es una vez al año (de manera que han perdido una oportunidad para transmitir sus genes) o porque uno de ellos tiene que destinar mucha más energía que el otro para que nazca y/o criarlo (generalmente penaliza a las hembras). Casi se podría decir que es un acto que va contra la selección natural.

Otro motivo por el que suele verse como algo negativo es porque no suele aportar mejores condiciones y puede provocar alteraciones en el individuo resultante que lo hagan menos apto, de manera que tiene más posibilidades de morir. Que salgan individuos más aptos como los coyotes del oeste de Nueva York (el estado, no la ciudad), no es habitual, y mucho menos lo es que terminen dando una especie nueva, como el delfín clímene (aunque cada vez se conocen más casos y quizá no es tan raro como se cree).

Incluso la hibridación entre subespecies o poblaciones diferenciadas de una misma especie puede tener efectos negativos, principalmente en casos donde una subespecie o población sea mucho más numerosa que otra. Después de un tiempo cruzándose, los rasgos genéticos de la población menor quedarán diluidos dentro de los rasgos de la mayor, perdiéndose variabilidad genética. Esto también se puede dar con especies diferentes, como muestran los esfuerzos para evitar el cruce del lince rojo (menos numeroso) con el lince canadiense (más abundante) en el estado de Minnesota.

Primer plano de un lince rojo (bobcat en inglés). Fotografía de dtiet. https://www.flickr.com/photos/dtietphotog/6290088679/

Primer plano de un lince rojo (bobcat en inglés). Fotografía de dtiet.

Pero lo que demuestran los ejemplos del coyote y del delfín clímene es que la hibridación puede tener un lado positivo, ya que permite la adquisición de variantes positivas. En el caso concreto del coyote, el cruce con lobos les ha permitido ser más robustos y grandes. ¿Y por qué es una ventaja? Pues porque les ha permitido cazar a los herbívoros más abundantes de los bosques de esa zona: el ciervo rojo. Y como no hay lobo en la zona, no tienen competidores para capturar estas presas. Quizá estamos ante el nacimiento de una nueva especie, como pasó con el delfín clímene.

Las hibridaciones también pueden tener efectos beneficiosos cuando rompen la homogeneidad genética de una población. Tener poca variabilidad de genes no suele ser bueno para las especies, pues se acrecienta la posibilidad de que aparezcan rasgos incapacitantes o de que disminuya la fertilidad, en lo que se llama depresión por endogamia. Como ejemplo de lo que quiero decir está la pantera de Florida, una subespecie de puma que aumentó su población cuando se cruzaron individuos con otra subespecie de puma de Tejas.

Con todo esto es posible que haya que dejar de ver la hibridación como un suceso negativo para la biodiversidad y para su conservación, sino que haya que emplazarla dentro de su contexto. Además, y quizá supone una consecuencia más profunda, puede implicar una revisión del concepto de especie como grupo de organismos con unas características comunes, que viven en un mismo lugar y que solo pueden tener descendencia fértil entre ellos. Quizá este concepto se está difuminando y muestra que es un artificio humano en su afán de catalogarlo todo.

DH

Para más información:

  • Schwartz, M.K.; Pilgrim, K.L.; McKelvey, K.S.; Lindquist, E.L.; Claar, J.J.; Loch, S.; Ruggiero, L.F. 2004. Hybridization between Canada lynx and bobcats: Genetic results and management implications. Conservation Genetics 5: 349–355.
  • Allendorf, F.W.; Luikart, G. 2007. Conservation and the Genetics of Populations. Blackwell Publishing.
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