Crítica “El gen egoísta” de Richard Dawkins

Cuando hablamos de “El gen egoísta” y de Richard Dawkins, muchas personas tienen en mente a uno de los mejores libros divulgativos y a uno de los mejores divulgadores científicos. Y no es para menos, viendo la cantidad de libros que ha escrito Dawkins y el éxito que tuvo su primera obra.

gen egoista

Portada del libro en una de las ediciones en inglés. Fotografía de Chris Drumm.

“El gen egoísta” es un libro provocador por la hipótesis que plantea: el gen es la pieza clave, el ente más significativo en la evolución. Esta hipótesis rompe la idea de que es el individuo el centro de la evolución, como ha defendido desde siempre el darwinismo. Con la exposición de su idea, Dawkins muestra al gen como una “unidad replicadora”, que hace copias de sí misma ininterrumpidamente, convirtiéndolo en algo inmortal (o casi).

Esta visión implica que el individuo ya no es la unidad básica por la que se mide la evolución, sino que tan solo es un “vehículo” que transporta los genes de un cuerpo a otro. Estos son los que controlan el vehículo y los que dominan su comportamiento, en su afán de continuar en la siguiente generación de individuos. Y en esa lucha por estar presentes en la siguiente generación, compiten con otras versiones de sí mismos (las diferentes variaciones de un mismo gen se llaman alelos).

Así, todas las conductas (el libro se centra en animales, pero se aplica a todos los organismos), van dirigidas a la proliferación/continuación/replicación de las unidades replicadoras, los genes. Incluso los casos de altruismo existentes responden justamente a la voluntad de las unidades replicadoras: se actúa altruistamente porque puede favorecer la proliferación de los genes. Obviamente, hay que pensar en cada gen individualmente queriendo ser transmitido por delante de los demás (por eso el libro se llama “el gen egoísta”).

Dejando de lado este concepto central hay otros cuatro puntos que hacen de este libro una obra sumamente interesante:

  1. El gen no es la única unidad replicadora, ya que Dawkins introduce el concepto de meme. El meme es el replicador cultural y actúa igual que el gen pero con las ideas. De hecho, hasta puede contrarrestar los efectos que causa el gen, pues puede evitar la reproducción (celibato).
  2. El concepto de estrategia evolutivamente estable (EEE), desarrollado originalmente por Maynard Smith. Se puede definir como el conjunto de instrucciones preprogramadas e
    Imagen de Richard Dawkins. Fotografía de Anne-Katrin Purkiss para Wellcome Images. https://www.flickr.com/photos/wellcomeimages/5814718142/in/photolist-goVtP-8FdEkN-8FpMJG-9RPX85-8FJDsE-8FxBTk-8FauMM-pxs2R-8FawND-8FmCbc-bGGeqt-rsM2z-a5sPPG-9ti4rv-8FmCYa-9JwAen-HVUTc-HVUTK-9m1fgu-bMCyvi-bUP35f-bUPcRj-bUK9zL-bUPPv5-bUJmyo-bteYsu-bteYPC-bfUx8r-bUP5Mf-rsLTC-bUNwDq-6etb2P-bUxcW9-bUPbME-9XG3fT-6ihNdw-9XJSyh-bKvViB-bUJbvL-9XHDqM-ebjiuB-bUPbno-bUHRrd-d8HmN7-bUJ8X1-ebD7GS-2bijZU-bHrJBe-8ReJb2-bUNp8Y

    Imagen de Richard Dawkins. Fotografía de Anne-Katrin Purkiss para Wellcome Images.

    inconscientes que definen un patrón de comportamiento que te da las mejores posibilidades de reproducirte en una población y que no puede ser sustituido por otro conjunto, ya que seguro que tendrá menos posibilidades.

  3. El uso del juego del prisionero. Francamente, la mejor parte del libro. Este juego (también llamado dilema) es un problema fundamental de la teoría de juegos que muestra que dos personas no pueden cooperar incluso si ello va en contra del interés de ambas. En el libro se muestra que se pueden explicar todas las relaciones existentes entre seres vivos mediante la variación repetida de este juego, de manera que se pueden desarrollar estrategias, con un final que no se puede predecir pero que se presupone a largo término (lo que se llama una sombra del futuro larga) y con un resultado de suma no cero (no hay ganador). Resumiendo: una repetición del juego durante un largo tiempo, que no se sabe cuándo acabará, en la que no habrá un ganador. Justamente esta variación del juego expone que la colaboración es la mejor solución, algo que contradice la premisa básica del juego.
  4. El fenotipo es el efecto visible de un gen (los ojos azules, el pelo rubio…) y Dawkins, en la edición más reciente del libro, expone brevemente el concepto de fenotipo extendido (concepto central de su obra “El fenotipo extendido”). Dice que el efecto visible de un gen concreto no afecta solo al individuo en sí, sino también a su entorno, ya sea otro ser vivo o un objeto. Por eso lo llama extendido.
Este es el esquema básico del juego del prisionero. Suponemos que dos personas han sido arrestadas y encerradas por separado. La policía habla con ellos individualmente y les ofrece el mismo trato: si uno confiesa, queda libre, mientras el otro pringa mucho. Si los dos confiesan, ambos pringan bastante. Si nadie confiesa, ambos pringan poco. El punto importante es que las dos personas no pueden hablar entre ellas y no pueden saber qué hará la otra. ¿Qué haríais? La teoría dice que no cooperarán, aunque si cooperaran (ninguno confiesa) tan solo pringarían poco y, a nivel global, sería beneficioso para ambos (comparado con pringar bastante o mucho). Imagen sacada del blog Eureka Benimaclet, del post sobre teoría de juegos. https://eurekabenimaclet.wordpress.com/2014/03/25/teoria-de-juegos-el-dilema-del-prisionero/

Este es el esquema básico del juego del prisionero. Suponemos que dos personas han sido arrestadas y encerradas por separado. La policía habla con ellos individualmente y les ofrece el mismo trato: si uno confiesa, queda libre, mientras el otro pringa mucho. Si los dos confiesan, ambos pringan bastante. Si nadie confiesa, ambos pringan poco. El punto importante es que las dos personas no pueden hablar entre ellas y no pueden saber qué hará la otra. ¿Qué haríais? La teoría dice que no cooperarán, aunque si cooperaran (ninguno confiesa) tan solo pringarían poco y, a nivel global, sería beneficioso para ambos (comparado con pringar bastante o mucho). Imagen sacada del blog Eureka Benimaclet, del post sobre teoría de juegos.

Dicho todo esto, he de reconocer que las ideas del libro son rompedoras. Es cierto que mucha gente cree que los genes nos dominan (quizá a raíz de este libro), pero no entienden bien el mensaje que quiere transmitir Dawkins: no es solo que nos dominen, sino que tan solo somos una herramienta para la transmisión de los genes. Que podemos creer que los individuos somos las unidades evolutivas más importantes, pero eso no quita que realmente sean los genes quienes importan.

El único problema que tiene el libro es que es denso, pesado y, en cierto momento, complejo de entender. Para mí, ha habido trozos infumables, y eso que todo lo que dice es interesantísimo y sus ideas me han atraído desde el primer momento. Pero la forma de escribir de Dawkins ha hecho que me cueste horrores terminar el libro y que haya estado tentado a abandonarlo.

¿Lo recomiendo? Sí, pero no como el primer libro de divulgación que uno debería leerse. Creo que hay que estar algo curtido antes de meterse con una de las obras más importantes de la divulgación científica.

DH

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3 Comments on “Crítica “El gen egoísta” de Richard Dawkins

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