El misterio de la ausencia de patas en las serpientes

Algunos sabéis que los reptiles son mi grupo animal favorito, el que me hubiera gustado estudiar si hubiera seguido una carrera de investigador. Cuando estoy en un monte, o un bosque, o cualquier espacio natural, y veo un reptil, desaparece todo lo demás a mi alrededor. Y ya no digo si se trata una serpiente: salgo detrás suyo para intentar cogerla (de hecho, ya lo he comentado alguna vez, incluso que me mordió una hace un tiempo).

Reconozco que esta afición es un poco peculiar, puesto que las serpientes no son uno de los animales más apreciados por la gran mayoría de los animales. Esto puede ser que se deba a uno de los rasgos más característicos de las serpientes: la ausencia de patas. La verdad es que no son los únicos animales sin ellas, pero son de los pocos vertebrados que no tienen (rasgo compartido con otro reptil: el lución.

lagarto sin patas, no serpiente

Aunque el lución (Anguis fragilis) es un reptil sin patas, no es una serpiente, es un lagarto. Fotografía de Mircea Nita

La ausencia de patas en las serpientes es uno de los grandes enigmas de la evolución: ¿por qué unos animales terrestres pasaron a perder los miembros que facilitaron su locomoción en el suelo? Aunque esta pregunta aún no tiene respuesta, unos investigadores han descubierto recientemente el mecanismo genético por el cual estos animales perdieron sus extremidades.

Para hacerlo, se fijaron en un gen relacionado con el crecimiento de las patas, Sonic hedgehog, así como una secuencia promotora que lo regula, ZRS. Mediante la técnica de modificación genética CRISPR, los investigadores cambiaron el gen y la secuencia de los ratones por la versión que tienen los humanos. El resultado fue que los ratones desarrollaron patas normales.

Después repitieron el experimento, pero en vez de coger la versión humana, usaron la versión de los peces. El resultado, quizá sorprendente para algunos, fue que los ratones desarrollaron patas normales. Así que, teniendo en cuenta que la versión de peces permitía su correcta formación, aunque estos animales no las tienen, los investigadores pensaron que el experimento con la versión del gen y el promotor de las serpientes también daría el mismo resultado.

Pero no. Los ratones con el gen y el promotor de las serpientes no las desarrollaron correctamente. Así que analizaron el genoma de estos animales y vieron que faltaban 17 pares de bases en la secuencia promotora ZRS. Sin estas bases, la secuencia no puede regular de manera adecuada la expresión del gen Sonic hedgehog y no hay desarrollo de las patas.

serpiente, sin patas

¿Por qué las serpientes, como esta culebra viperina (Natrix maura), no tienen patas? Fotografia de Ferran Pestaña

Aun así, y volviendo a la pregunta formulada antes, no se conoce qué presión selectiva provocó la eliminación de los 17 pares de bases. O qué mutación… No se conoce su causa ni qué beneficios tuvieron estos animales al moverse sin patas.

Quizá si se estudian los genes de lagartos como el lución u otros con extremidades tan pequeñas que casi no son funcionales, se pueda llegar a entender cómo las serpientes las perdieron. Pero mientras tanto seguirá el misterio de estos reptiles.

Lástima que tener más conocimiento sobre estos animales no los hará más agradables para la gran mayoría de seres humanos y los seguirán matando. Muchos seguirán pensando que son animales malignos y peligrosos, sin saber que son uno de los mejores métodos para eliminar plagas, por ejemplo. A menos que los divulgadores les hagamos llegar todo lo que han descubierto y descubrirán los científicos.

Al fin y al cabo, es nuestro deber.

DH

Anuncios

TALK to me

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s

misedades.wordpress.com/

IMAGEN CORPORATIVA | COMUNICACIÓN

VueltaenterA

Neogeografía, apps y medio ambiente

Los Mundos de Brana

«I love physics with all my heart... It is a kind of personal love, as one has for a person to whom one is grateful for many things». Lise Meitner

AveNaturia

Un blog para conocer y disfrutar la naturaleza

Gaia's Mind

~ Inspired by nature • Historias en la naturaleza ~

Esquilant la Dolly

Esquilant la Dolly

Andanzas de un Trotalomas

Andanzas, aventuras y desventuras de un naturalista apasionado

Galiana y Cía.

El arte de contar lo que vemos

UNA INVESTIGADORA EN APUROS

En constante estado metaestable desde la década de los 70

A %d blogueros les gusta esto: