De mariposas y flores

El acertijo de “¿qué fue primero, el huevo o la gallina?” lleva años dando vueltas por las mentes humanas. Incluso Aristóteles hizo referencia a este dilema filosófico resolviendo que la gallina era antes que el huevo (lo actual precede a lo potencial).

huevos dinosaurio

Imagen de huevos de dinosaurio fosilizados en el Museo de Historia Natural de Oxford. Fotografía de Michael Brace.

Quizá, a nivel evolutivo, se podría decir que el huevo fue lo primero… aunque no necesariamente fuera un huevo de gallina. Así, primero vendría el huevo del antecesor de la gallina y, mediante la selección natural y muchas generaciones de huevos y protogallinas, luego la gallina tal y como la conocemos actualmente. Aunque no deja de ser cierto, no sé si es hacer trampa que la gallina viene después del huevo… de dinosaurio.

Pero yendo un poco más allá del simple dilema-acertijo, la verdad es que siempre nos interesa saber de dónde viene todo. Por ejemplo, de dónde vienen las especies, de dónde viene la vida, de dónde viene el universo, etc.

Quedan muchos orígenes por resolver, pero la ciencia y la capacidad humana trabajan a destajo para desvelar tantos secretos existan en el universo como se puedan. Así, recientemente se ha descubierto que las mariposas son más antiguas de lo que se pensaba.

flor girasol

Imagen de una flor de girasol, de Sean MacEntee.

Hasta la fecha, se pensaba que habían aparecido hace unos 190 millones de años, coincidiendo aproximadamente con el origen de las plantas con flores (unos 140 millones de años). Parece bastante obvio que unos animales ligados casi exclusivamente a las flores, aparecieran casi a la vez que los organismos de los que viven.

Pero el nuevo hallazgo, muestra que las mariposas aparecieron hace más de 200 millones de años. Lo cual significa que no había plantas con flores cuando se originaron estos animales. Y, rizando el rizo, las muestras halladas pertenecen a un grupo de mariposas con proboscis, es decir, trompa.

Así que, si no tienen flores de las que chupar el néctar con la trompa, ¿para qué la usaban las mariposas? Pues para beber agua. Eso podría significar que la trompa sería un caso de exaptación, que significa que una estructura originada para hacer una cosa, sirve para otra.

Aunque siendo realistas, lo que hacen las mariposas con la trompa es sorber, sea agua, néctar, sabia de plantas, sudor, etc. Da igual el qué, pero sorben, con lo cual el uso sería el mismo y no se trataría de exaptación.

vanessa atalanta mariposa

Imagen de una Vanessa atalanta, una especie común en España. Fotografía de Armin S Kowalski.

Un caso de exaptación sería el oído de los vertebrados, que habría evolucionado a partir de una estructura destinada a aspirar agua por las branquias sin necesidad de abrir la boca. Eso sí que es un cambio de función.

Sea como sea, lo que se ha descubierto es que las mariposas son más antiguas que las plantas con flor. Quizá, antes de este descubrimiento el dilema del huevo y la gallina podría haber sido “¿qué fue antes, las mariposas o las flores?”. Ahora ya no se puede hacer, porque se sabe que son las mariposas.

Un misterio menos que preguntarse… a no ser que salgan nuevos estudios que lo contradigan. ¡Qué bonita es la ciencia!

DH

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